Det tar ikke mer enn et par timer å lære seg sjakk, selv om det kan ta en hel livstid å mestre alle de ulike strategiene. Sjakkregler kan virke kompliserte i forhold til enkelte andre brettspill, men så fort man har lært seg de grunnleggende reglene går det raskt å utvikle seg videre. Først må du lære deg å stille opp sjakkbrettet.

Uansett hvilken farge du velger, er oppstillingen helt lik. Den ytterste raden av åtte ruter, den som er nærmest deg, består av de ulike sterke brikkene, mens den andre raden består av åtte bønder. Utgangsstillingen er som følger, med tanke på den første raden; tårn, springer/hest, løper, dronning, konge, løper, springer/hest, tårn. Tårnet kan kun bevege seg på rette linjer (rett frem eller til sidene). Hesten hopper i 7-tall, altså to ruter på samme rad og én til høyre eller venstre. Løperen beveger seg kun diagonalt, mens dronningen beveger seg akkurat som den vil, så lenge det er en rett linje (diagonalt, vertikalt eller horisontalt). Kongen kan kun bevege seg én rute om gangen, enten til venstre, høyre, rett frem eller bak. Bøndene, derimot, kan kun gå en og en rute rett fremover, eller to ruter når det er det første steget bonden tar.

Din oppgave som spiller er å angripe brikkene til motstanderen og samtidig miste så få som mulig av egne brikker. Til syvende og siste må du tvinge motstanderens konge inn i en tapende posisjon, altså slik at kongen ikke har noen mulige trekk å gjøre for å gå fri. Dette kan gjøres på mange ulike måter, måter som man lærer seg på sjakkskolen.

Spiller man sjakk i hjemmet, kan hvert trekk ta så lang tid man ønsker – slik får man gjort gjennomtenkte trekk og gjerne snakke litt i mellomtiden. Profesjonelle sjakkspillere bruker dog en såkalt tidskontroll, et spesielt utviklet sjakkur. Sjakkuret består av to klokker side om side, med to knapper – en knapp over hver klokke. Så fort spillet settes i gang, begynner tiden å tikke på den klokken som er nærmest spilleren som tenker. Når spilleren gjør sitt trekk, slår han knappen. Da vil klokken på hans side stoppe opp, og motstanderens klokke begynner å tikke av gårde. Tenker man for lenge, vil tiden gå ut og motstanderen får fortsette spillet mens den som brukte for lang tid mister sitt trekk.